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La vie sur un navire négrier

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Dans la vidéo d'aujourd'hui, nous discutons d'un sujet difficile, et nous devons dire qu'il serait impossible de résumer la traite négrière africaine en quelques petites minutes, et ce serait irrespectueux d'essayer. Nous tenons à préciser que ce n'est pas notre intention. Au lieu de cela, nous allons essayer de vous montrer à quel point les conditions de vie sur un navire négrier étaient horribles.


L'enfer sur l'eau : la misère brutale de la vie sur les navires négriers

Mélissa Sartoré

La traite atlantique des esclaves a vu des millions d'Africains retirés de leur patrie, expédiés à travers un océan et contraints de travailler dans des conditions brutales dans les Amériques. Le voyage lui-même, connu sous le nom de Passage du Milieu, a été une expérience horrible, mortelle et inhumaine. Les conditions sur les navires négriers étaient sales, effrayantes et n'offraient aucun confort aux passagers réduits en esclavage.

Avec peu de compréhension de ce qui allait arriver et encore moins d'espoir d'être à nouveau libres, les captifs sur les navires négriers recourraient aux larmes, aux actes de défi et même au suicide pour essayer d'échapper à leur sort. À ce jour, nous découvrons toujours des preuves qui attestent des horribles réalités de l'esclavage - mais aucune somme d'érudition et de compréhension ne changera les expériences traumatisantes des conditions des navires négriers.

Photo : Wellcome Images / Wikimedia Commons / CC BY 4.0

Les marines antiques préféraient généralement s'appuyer sur des hommes libres pour équiper leurs galères. Les esclaves n'étaient généralement pas mis aux rames, sauf en cas de demande pressante de main-d'œuvre ou d'extrême urgence, [2] et dans certains de ces cas, ils gagneraient ainsi leur liberté. Il n'y a aucune preuve que les marines antiques aient jamais utilisé des criminels condamnés comme rameurs, [3] malgré l'image populaire des romans tels que Ben Hur. [ citation requise ]

Marines grecques Modifier

Dans l'Athènes classique, l'une des principales puissances navales de la Grèce classique, l'aviron était considéré comme une profession honorable dont les hommes devaient posséder une certaine connaissance pratique [4] et les marins étaient considérés comme essentiels à la sauvegarde de l'État. [5] Selon Aristote, les gens du commun sur les bancs d'aviron ont remporté la bataille de Salamine, renforçant ainsi la démocratie athénienne. [6]

Les caractéristiques particulières de la trirème, chacune de ses 170 rames étant maniée par un seul rameur, exigeaient l'engagement d'hommes libres qualifiés. L'aviron nécessitait une coordination et un entraînement dont dépendaient le succès au combat et la vie de tous à bord. [7] En outre, des difficultés pratiques telles que la prévention de la désertion ou de la révolte lors du bivouac (les trirèmes étaient autrefois transportés à terre la nuit) rendaient le travail libre plus sûr et plus économique que les esclaves. [8]

Aux 5ème et 4ème siècles avant JC, Athènes a généralement suivi une politique navale consistant à enrôler des citoyens des classes inférieures (thètes), des métèques (étrangers résidant à Athènes) et des étrangers embauchés. [9] Bien qu'il ait été soutenu que les esclaves faisaient partie de l'équipage d'aviron dans l'expédition sicilienne, [10] un équipage de trirème athénien typique pendant la guerre du Péloponnèse se composait de 80 citoyens, 60 métèques et 60 mains étrangères. [11]

Cependant, lorsqu'elle fut soumise à la pression militaire des Spartiates dans les dernières étapes du conflit, Athènes, dans un effort total, mobilisa tous les hommes en âge de se battre, y compris tous les esclaves. [12] Après la bataille victorieuse d'Arginusae, les esclaves libérés ont même reçu la citoyenneté athénienne, [13] dans un mouvement interprété comme une tentative de les garder motivés à ramer pour Athènes. [14] À deux autres occasions pendant la guerre, les galériens ennemis capturés ont été libérés par les vainqueurs. [5]

En Sicile, le tyran Dionysios (vers 432-367 av. J.-C.) a jadis libéré tous les esclaves de Syracuse pour occuper ses galères, employant ainsi des affranchis, mais s'appuyait par ailleurs sur des citoyens et des étrangers comme rameurs. [15]

Les esclaves accompagnant les officiers et les marines hoplites en tant qu'assistants personnels dans la guerre sont supposés par les érudits modernes avoir également aidé à l'aviron en cas de besoin, [16] mais il n'y a aucune preuve définitive sur ce point, [17] et ils ne devraient pas être considérés comme membres réguliers de l'équipage. [18] Lors d'un voyage sur la mer pour des raisons personnelles, il était courant que le maître et l'esclave tiraient la rame. [17]

Marines romaine et carthaginoise Modifier

À l'époque romaine, la dépendance à l'égard des rameurs de statut libre s'est poursuivie. Les esclaves n'étaient généralement pas mis aux rames, sauf en cas de demande pressante de main-d'œuvre ou d'extrême urgence. [2]

Ainsi, dans la longue deuxième guerre punique avec Carthage, les deux marines sont connues pour avoir eu recours au travail d'esclave. Au lendemain de Cannes, une levée d'esclaves a été équipée et entraînée par des particuliers romains pour l'escadre de Titus Otacilius en Sicile (214 av. [19] Après la capture de Nouvelle Carthage cinq ans plus tard, les esclaves locaux ont été impressionnés par Scipion dans sa flotte sur la promesse de liberté après la guerre à ceux qui ont fait preuve de bonne volonté en tant que rameurs. [19] À la fin de la guerre, Carthage, alarmée par l'invasion imminente de Scipion, achète cinq mille esclaves pour ramer sa flotte (205 av. [20] Il a été suggéré que l'introduction des polyrèmes à l'époque, en particulier du quinquerème, facilitait l'utilisation d'une main-d'œuvre peu formée, car ces navires de guerre n'avaient besoin d'un homme qualifié que pour la position la plus proche du métier à tisser (partie médiane de la rame ), tandis que les autres rameurs à la rame suivaient son exemple. [21]

Néanmoins, les Romains semblaient éviter l'utilisation de rameurs esclaves dans leurs guerres ultérieures avec l'est hellénistique. Livy enregistre que les prélèvements navals dans la guerre contre Antiochos se composaient d'affranchis et de colons (191 av. J.-C.), [22] tandis que dans la troisième guerre macédonienne (171 av. [23] Dans l'épreuve de force finale de la guerre civile entre Octavian et Sextus Pompée, les adversaires enrôlèrent parmi d'autres des esclaves, mais les libérèrent avant de les mettre aux rames, [24] indiquant que la perspective de la liberté était jugée instrumentale pour garder le rameurs motivés. À l'époque impériale, les provinciaux qui étaient des hommes libres sont devenus le pilier de la force d'aviron romaine. [25]

Europe Modifier

Ce n'est qu'à la fin du Moyen Âge que les esclaves ont commencé à être de plus en plus employés comme rameurs. Il est également devenu la coutume parmi les puissances méditerranéennes de condamner les criminels condamnés à ramer dans les galères de guerre de l'État (initialement seulement en temps de guerre). Des traces de cette pratique apparaissent en France dès 1532, mais la première loi intervient au Ordonnance d'Orléans de 1561. En 1564 Charles IX de France a interdit la condamnation des prisonniers aux galères pour moins de dix ans. Une marque de lettres FILLE identifié les galériens condamnés. [ citation requise ]

Les forces navales des pays chrétiens et musulmans transformaient souvent les prisonniers de guerre en galériens. Ainsi, à la bataille de Lépante en 1571, 12 000 galériens chrétiens furent libérés des Turcs ottomans. [26]

Les Chevaliers Hospitaliers utilisaient des galériens et des débiteurs (italien : buonavoglie) pour ramer leurs galères pendant leur règne sur les îles maltaises. [27]

En 1622, Saint Vincent de Paul, lui-même ancien esclave (à Tunis), devient aumônier des galères et s'occupe des galériens. [ citation requise ]

En 1687, le gouverneur de la Nouvelle-France, Jacques-René de Brisay de Denonville, saisit, enchaîna et expédia 50 chefs iroquois du fort Frontenac à Marseille, en France, pour les utiliser comme galériens. [ citation requise ]

Le roi Louis XIV de France, qui voulait une flotte plus importante, ordonna aux tribunaux de condamner les hommes aux galères le plus souvent possible, même en temps de paix il chercha même à transformer la peine de mort en condamnation aux galères à perpétuité (et officieusement l'a fait - une lettre existe à tous les juges français, qu'ils devraient, si possible, condamner les hommes à la vie dans les galères au lieu de la mort). [ citation requise ]

À la fin du règne de Louis XIV en 1715, l'utilisation de la galère à des fins de guerre avait pratiquement cessé, mais la marine française n'incorpora le corps des galères qu'en 1748. À partir du règne d'Henri IV, Toulon fonctionna comme une port militaire, Marseille étant devenu un port de commerce, et servant de quartier général des galères et des rameurs de bagnards (galériens). Après l'incorporation des galères, le système envoya la plupart de ces dernières à Toulon, les autres à Rochefort et à Brest, où elles travaillaient à l'arsenal. [ citation requise ]

Les rameurs condamnés se sont également rendus dans un grand nombre d'autres villes françaises et non françaises : Nice, Le Havre, Nîmes, Lorient, Cherbourg, Saint-Vaast-la-Hougue, La Spezia, Anvers et Civitavecchia mais Toulon, Brest et Rochefort prédominaient. A Toulon, les forçats restaient (enchaînés) sur les galères qui étaient amarrées en pontons dans la rade. Leurs prisons côtières portaient le nom bagnes ("bains"), nom donné à ces établissements pénitentiaires d'abord par les Italiens (bagno), et proviendrait de la prison de Constantinople située à proximité ou rattachée aux grands thermes. [ citation requise ]

Tous les condamnés français ont continué à utiliser le nom galérien même après la mise hors d'usage des galères, ce n'est qu'après la Révolution française que les nouvelles autorités ont officiellement changé le nom détesté - avec tout ce qu'il signifiait - en forçat ("forcé"). L'usage du terme galérien se poursuivit néanmoins jusqu'en 1873, date à laquelle le dernier bagné en France (par opposition au bagnes délocalisé en Guyane), le bagne de Toulon, fermé définitivement. En Espagne, le mot galote a continué d'être utilisé jusqu'au début du XIXe siècle pour un criminel condamné aux travaux forcés. En italien le mot galère est toujours utilisé pour une prison. [ citation requise ]

Un récit vivant de la vie des galériens en France apparaît dans le livre de Jean Marteilhes. Mémoires d'un protestant, traduit par Oliver Goldsmith, qui décrit les expériences d'un des huguenots qui a souffert après la révocation de l'édit de Nantes en 1685. [ citation requise ]

Madame de Sévigné, écrivain français vénéré, écrivit de Paris le 10 avril 1671 (Lettre VII) : , et sera là dans environ un mois. Rien n'aurait pu être plus sûr que ce mode de transport, mais une autre pensée m'est venue à l'esprit, qui était d'aller avec eux moi-même. Il y avait un Duval parmi eux, qui semblait être un cabriolet homme. Vous les verrez quand ils entreront, et je suppose que vous auriez été agréablement surpris de m'avoir vu au milieu de la foule de femmes qui les accompagnent.

Les galériens vivaient dans des conditions peu recommandables, donc même si certaines peines prescrivaient un nombre restreint d'années, la plupart des rameurs finiraient par mourir, même s'ils survivaient aux conditions, au naufrage et au massacre ou à la torture aux mains d'ennemis ou de pirates. De plus, personne n'a veillé à ce que les prisonniers soient libérés après avoir purgé leur peine. En conséquence, un emprisonnement de 10 ans pourrait en réalité signifier un emprisonnement à vie parce que personne, à l'exception du prisonnier, ne le remarquerait ou ne s'en soucierait. [ citation requise ]

Esclaves de galère notables en Europe Modifier

Afrique Modifier

Les pirates barbaresques du XVIe au XIXe siècle utilisaient des galériens, souvent des Européens capturés en Italie ou en Espagne. Le sultan ottoman d'Istanbul utilisait également des esclaves de galère. [28]

Esclaves de galère notables en Afrique du Nord Modifier

Asie Modifier

En Asie du Sud-Est, du milieu du XVIIIe à la fin du XIXe siècle, la lanong et garay les navires de guerre des pirates Iranun et Banguingui étaient entièrement équipés de galériens mâles capturés lors de raids précédents. Les conditions étaient brutales et il n'était pas rare que des galériens meurent d'épuisement lors de voyages. Les esclaves étaient liés à leurs postes et étaient mal nourris. Les esclaves qui ont mal synchronisé leurs coups ont été bastonnés par des surveillants. La plupart des esclaves étaient des Tagalogs, des Visayans et des "Malais" (y compris Bugis, Mandarese, Iban et Makassar). Il y avait aussi occasionnellement des captifs européens et chinois. [29]

Un bref récit de ses 10 ans de galérien est donné par le personnage de Farrabesche dans "Le Recteur du Village" d'Honoré de Balzac. Il est condamné aux galères du fait de sa vie de « chauffeur » (dans ce cas, le mot désigne un brigand qui menaçait les propriétaires terriens en les rôtissant).

Dans l'une de ses aventures malheureuses, Don Quichotte de Miguel de Cervantes [30] libère une rangée de prisonniers envoyés aux galères, dont Ginés de Pasamonte. Les prisonniers, cependant, l'ont battu. [31] (Cervantes lui-même avait été capturé en 1575 et avait servi comme galérien à Alger pendant cinq ans avant d'être racheté). [32]

Dans The Sea Hawk, [33] un roman de fiction historique de Rafael Sabatini de 1919, ainsi que le film de 1924 basé sur le roman, le protagoniste, Sir Oliver Tressilian, est vendu en esclavage par un parent.

Le faucon marin (1940) était à l'origine destiné à être une nouvelle version du roman de Sabatini, mais le studio est passé à une histoire dont le protagoniste, Geoffrey Thorpe, était vaguement basé sur Sir Francis Drake, bien que Drake n'ait jamais été un galérien. Howard Koch travaillait sur le scénario lorsque la guerre a éclaté en Europe, et l'histoire finale établit délibérément des parallèles frappants entre l'Espagne et le Reich nazi. L'existence des galériens et la misère qu'ils endurent est érigée en métaphore de la vie sous le Reich. Lorsque Thorpe (Errol Flynn) libère un navire espagnol rempli de captifs anglais, les hommes libérés rament volontiers pour rentrer chez eux pour « Strike for the Shores of Dover », [34] la musique émouvante du compositeur de partitions Erich Wolfgang Korngold et les paroles de Howard Koch et Jack Scholl. Le premier couplet « Tirez sur les rames ! La liberté est à vous ! Frappez pour les rives de Douvres ! évoqué la récente évacuation de Dunkerque. [35] Les décors du film de 1940 semblent historiquement exacts.

Dans le roman de Lew Wallace, Judah Ben-Hur : A Tale of the Christ, Judah est envoyé aux galères en tant que meurtrier mais parvient à survivre à un naufrage et à sauver le chef de la flotte, qui le libère et l'adopte. Les deux films basés sur le roman – Ben-Hur : A Tale of the Christ (1925) et Ben-Hur (1959) – perpétuent l'image historiquement inexacte des galériens romains.

Dans le roman épique de 1943 Les Longs Navires, le protagoniste, Orm Tostesson, est capturé lors d'un raid en Andalousie et sert de galérien pendant plusieurs années.

Le film français de 1947 Monsieur Vincent montre Saint Vincent de Paul prenant la place d'un esclave affaibli à sa rame.

La série Roma Sub Rosa de Steven Saylor (couvrant une période de 92 av. Armes de Némésis, qui contient une description épouvantable des conditions dans lesquelles les galériens vivaient et travaillaient, en supposant qu'ils existaient à Rome à cette époque. (Voir au dessus.)

C. S. Forester a écrit sur une rencontre avec des galères espagnoles en M. Midshipman Hornblower lorsque la flotte britannique en calme est attaquée au large de Gibraltar par des galères. L'auteur fait état de la puanteur émanant de ces galères du fait de transporter chacune deux cents condamnés enchaînés en permanence aux bancs d'aviron.

Patrick O'Brian a écrit des rencontres avec des galères en Méditerranée en Maître et Commandeur mettant l'accent sur la vitesse et la maniabilité de la galère par rapport aux voiliers quand il y avait peu de vent.

Chez Victor Hugo Les misérables, Jean Valjean était galérien et risquait de retourner aux galères. Le père de l'inspecteur de police Javert était également galérien.

Robert E. Howard a transplanté l'Institut de l'esclavage des galères à son mythique âge hyborien, décrivant Conan le Barbare comme organisant une rébellion de galériens qui tuent l'équipage, prennent le contrôle du navire et en font leur capitaine dans un roman (Conan le conquérant).

Chez Ursula K. Le Guin Terremer série, de multiples références sont faites aux galériens dans La rive la plus éloignée en particulier, le prince Arren est sauvé de la captivité et note les galériens emprisonnés avec lui sur le navire.


Le 29 novembre 1781, l'équipage du navire négrier Zong ont réalisé que leur approvisionnement en eau potable était dangereusement bas. Le navire, appartenant à un syndicat basé à Liverpool, emmenait environ 400 esclaves d'Afrique de l'autre côté de l'Atlantique. Au moment où il a atteint la côte de la Jamaïque, la situation était désespérée. Cependant, une solution facile a été trouvée : l'équipage a simplement déchaîné 140 esclaves et les a jetés par-dessus bord. Les morts comprenaient 54 femmes et enfants. Après tout, si les esclaves &ndashaient leurs biens &ndash mouraient en mer plutôt que sur terre ou de ‘causes naturelles&rsquo, les armateurs pourraient les réclamer sur leur police d'assurance.

La société a dûment déposé sa réclamation d'assurance pour la valeur d'environ 140 esclaves. Le procès a provoqué l'indignation, et en effet, il a contribué à gagner le soutien de ce qui est devenu le Slave Trade Act de 1788, la première législation britannique visant à réglementer le commerce cruel. Et, tandis que les assureurs ont refusé de payer et que le juge a soutenu leur position, il a tout de même noté qu'il y avait des circonstances dans lesquelles il était acceptable pour les capitaines de navires négriers d'ordonner que les esclaves soient jetés par-dessus bord jusqu'à leur mort certaine.

Pour des raisons de simple économie plutôt que d'humanité, les capitaines hésitaient à jeter des esclaves par-dessus bord pendant le "passage moyen". Bien sûr, les esclaves morts pendant le voyage étaient jetés par-dessus bord presque aussitôt qu'ils étaient retrouvés. Cependant, ce n'est que dans des cas extrêmes que les esclaves vivants ont connu le même sort. Les capitaines étaient sous pression pour arriver avec autant de têtes que possible et avaient donc généralement recours à d'autres mesures, y compris la torture et d'autres punitions extrêmes, s'ils attrapaient un esclave essayant de s'échapper ou incitant à une rébellion.

Cela ne veut pas dire que presque aucun esclave ne se retrouve dans les eaux froides de l'Atlantique. Malheureusement, beaucoup se sont effectivement noyés. Cependant, dans de nombreux cas, il s'agissait d'un acte de désespoir et de défi, les hommes et les femmes esclaves préférant se suicider plutôt que d'attendre leur sort dans les Amériques. Le capitaine du navire négrier John Newton s'est souvenu : Il l'a fait rentrer mais il est mort sur le coup, entre sa faiblesse et l'eau salée qu'il a avalée.»

La plupart des grands navires négriers avaient leur équipage en attente pour ‘sauve&rsquo les esclaves qui se sont jetés par-dessus bord et certains ont même installé des ‘filets suicides&rsquo pour empêcher les sauteurs &ndash à nouveau, motivés par la cupidité plutôt que par tout sens de l'humanité. Pour contourner ce problème, certains esclaves ont même demandé à leurs compagnons de captivité de les étranger. En cas de suicide, certains équipages décapitaient les cadavres d'esclaves, disant aux captifs restants qu'eux aussi iraient dans l'au-delà sans tête s'ils choisissaient la "sortie facile".


Détails des premiers voyages brutaux d'esclaves découverts

En août 1518, le roi Charles Ier autorisa l'Espagne à expédier des esclaves directement d'Afrique vers les Amériques. L'édit a marqué une nouvelle phase dans la traite transatlantique des esclaves au cours de laquelle le nombre d'esclaves amenés directement dans les Amériques sans passer par un port européen d'abord a augmenté de façon spectaculaire.

Les chercheurs ont découvert de nouveaux détails sur ces premiers voyages directs.

Le roi d'Espagne Charles alors qu'il accorde une licence pour vendre des Africains comme esclaves dans les colonies d'Espagne et d'Amérique, 1518.

Archives provisoires/Getty Images

Les historiens David Wheat et Marc Eagle ont identifié environ 18 voyages directs d'Afrique vers les Amériques au cours des premières années après que Charles Ier a autorisé ces voyages&# x2014, les premiers voyages de ce type que nous connaissions.

La traite transatlantique des esclaves n'a pas commencé en 1518, mais elle a augmenté après que le roi Charles a autorisé des voyages directs de l'Afrique aux Caraïbes cette année-là. Dans les années 1510 et �, les navires naviguant de l'Espagne vers les colonies caribéennes de Porto Rico et d'Hispaniola pouvaient contenir aussi peu qu'un ou deux esclaves, ou jusqu'à 30 ou 40.

« Au milieu des années 1520, nous voyons 200 parfois jusqu'à près de 300 captifs emmenés sur le même navire négrier [d'Afrique] », déclare Wheat, professeur d'histoire à l'Université d'État du Michigan. Il est difficile de retracer les régions d'Afrique d'où provenaient les captifs à bord, car beaucoup ont été capturés sur le continent et expédiés vers des ports insulaires au large de la côte avant que les bateaux espagnols ne les emmènent vers les Amériques.

« Ceci est également l'un de nos premiers exemples de personnes esclaves se jetant par-dessus bord, de personnes mourant de malnutrition », ajoute Wheat. "Certains des mêmes aspects vraiment horribles, violents et brutaux de la traite négrière qui ont été vus beaucoup plus tard, nous les voyons déjà dans ces voyages de São Tomé dans les années 1520.”

S&# xE3o Tom&# xE9 était un port insulaire colonial au large de la côte ouest de l'Afrique que le Portugal a établi au milieu des années 1400. Avant 1518, le Portugal forçait les esclaves africains à travailler sur les îles de l'Atlantique Est. De plus, les navires espagnols ont amené des Africains captifs dans la péninsule ibérique, d'où ils en ont envoyé dans les Caraïbes.

Le pont bondé d'un navire négrier.

Archives Hulton/Getty Images

L'Espagne a peut-être augmenté le nombre d'esclaves africains qu'elle a amenés dans les Caraïbes après 1518 parce que les autochtones qu'elle y avait auparavant réduits en esclavage mouraient des maladies européennes et de la violence coloniale. Bien qu'il ne soit pas clair combien d'Africains en captivité sont arrivés dans les années 1520, Wheat estime que le nombre se compte par milliers.

Nous n'avons pas beaucoup de témoignages de première main d'Africains dans les Amériques au cours de cette période, mais une exception est Rodrigo Lopez, un ancien esclave en Afrique&# x2019s îles du Cap-Vert libéré dans un esclavagiste&# x2019s volonté. Après être devenu un homme libre, il a été capturé et envoyé aux Amériques, où il a été de nouveau réduit en esclavage à la fin des années 1520. Lopez, qui savait lire et écrire le latin, a protesté contre son réasservissement et a récupéré sa liberté au début des années &# x201930.

« C'est un cas inhabituel parce que nous avons non seulement une personne qui avait un statut très élevé parmi les esclaves des îles du Cap-Vert », dit Wheat, mais aussi parce que “he poursuit pour sa liberté et il écrit à propos de il, et ce document survit encore.&# x201D Lopez a expliqué qu'un de ses anciens employés de maître&# x2019s l'a kidnappé dans la nuit et l'a vendu en esclavage. C'était illégal, a soutenu Lopez, parce qu'il était un homme libre maintenant.

La plupart des hommes, femmes et enfants réduits en esclavage dans les Caraïbes n'avaient pas la possibilité de poursuivre en justice pour leur liberté. Pourtant, il y avait des personnes de couleur libres dans les colonies hispano-américaines, car la race n'était pas encore aussi étroitement liée au statut d'esclave qu'elle le serait pendant l'esclavage américain.

Une plantation de cacao aux Antilles.

« Il était considéré comme normal que les esclaves soient noirs, même s'il y avait des esclaves d'autres origines », explique Wheat. “Mais en même temps, il était également normal qu'il y ait un petit nombre de personnes de couleur libres dans les sociétés ibériques autour de l'Atlantique.”

Wheat and Eagle publiera un essai sur leurs recherches dans un prochain livre, Des galions aux hauts plateaux : les routes de la traite négrière dans les Amériques espagnoles en 2019Pour le projet, ils ont passé beaucoup de temps à étudier les dossiers de navigation espagnole et les poursuites judiciaires des Caraïbes qui mentionnaient des voyages d'esclaves.

« La plupart [des poursuites] impliquent l'une des deux choses suivantes : la corruption ou des investisseurs mécontents », déclare Wheat. La corruption impliquait souvent des fonctionnaires qui avaient autorisé des voyages de traite d'esclaves sans licence. Les fonctionnaires de la Couronne ont poursuivi ce type de poursuites pour corruption, tandis que les investisseurs intentaient généralement des poursuites après avoir perdu de l'argent lors d'un voyage d'esclaves.

Il est souvent difficile de faire face à la « brutalité occasionnelle » dans ces documents, explique Eagle, professeur d'histoire à l'Université Western Kentucky. Même dans un rapport sur une révolte d'esclaves, "tout le rapport parle d'un capitaine qui essaie de justifier le fait qu'il a perdu des biens à ses investisseurs, et c'est vraiment comme s'il parlait de marchandises, ” observe-t-il.

« Quand un esclave meurt, il enverra quelqu'un pour [enregistrer] la marque de l'esclave et de quoi il est mort et gardera un dossier, et c'est à nouveau à des fins commerciales ; ils peuvent réclamer cela comme perte plus tard ,” Eagle continue. « Donc, c'est vraiment horrible de lire des choses comme celle-ci et de se rendre compte qu'elles parlent d'êtres humains.


Enfants et jeunes dans l'histoire

Du XVIe au XVIIIe siècle, on estime que 20 millions d'Africains ont traversé l'Atlantique vers les Amériques dans le cadre de la traite transatlantique des esclaves. Jusqu'à récemment, les études sur les esclaves traitaient rarement des expériences des enfants, mais on a estimé qu'un quart des esclaves qui ont traversé l'Atlantique étaient des enfants. Olaudah Equiano, kidnappé à 11 ans, est devenu l'un des abolitionnistes anglais les plus en vue du XVIIIe siècle. Son récit est extrêmement précieux non seulement pour la richesse des informations qu'il présente sur les expériences des enfants dans la traite des esclaves, mais aussi pour ceux qui examinent le mouvement abolitionniste en Angleterre au cours de cette période.

De nombreux Africains qui ont survécu aux confettis et se sont dirigés vers la côte n'avaient jamais vu un homme blanc, encore moins l'océan ou un navire négrier. Pour Equiano, un enfant de 11 ans, cette expérience était une expérience qu'il ne pouvait pas comprendre. Ce qui est particulièrement important à propos de cette source, cependant, est le placement d'Equiano dans la cale du navire négrier. Enfant, il aurait dû parcourir le Passage du Milieu sur le pont, sans entraves avec les femmes et les enfants esclaves. Pourtant, Equiano a été mis en attente avec les adultes, lui donnant une expérience totalement différente.

La source

Equiano, Olaudah. Le récit intéressant de la vie d'Olaudah Equiano, écrit par lui-même. Edité par Robert J. Allison. New York : W. Durell, 1791. Réimpression, Boston : Bedford Books, 1995, 53-54. Annoté par Colleen A. Vasconcellos.

Texte source principal

Le premier objet qui me salua des yeux quand j'arrivai sur la côte fut la mer, un navire négrier, qui était alors à l'ancre, et attendait sa cargaison. Ceux-ci m'emplirent d'étonnement, qui se transforma bientôt en terreur, lorsque je fus embarqué. J'ai été immédiatement manipulé et jeté pour voir si j'étais sain, par certains membres de l'équipage et j'étais maintenant persuadé que j'étais entré dans un monde de mauvais esprits et qu'ils allaient me tuer. . . en effet, telles étaient les horreurs de mes vues et de mes craintes à ce moment-là, que, si dix mille mondes avaient été les miens, je me serais librement séparé d'eux tous pour avoir échangé ma condition avec celle du plus vil des esclaves de mon propre pays. Quand j'ai également regardé autour du navire et j'ai vu une grande fournaise de cuivre bouillir, et une multitude de Noirs de toutes sortes enchaînés, chacun de leurs visages exprimant l'abattement et la tristesse, je n'ai plus douté de mon sort et, tout à fait accablé de d'horreur et d'angoisse, je tombai immobile sur le pont et m'évanouis. Quand j'ai récupéré un peu, j'ai trouvé des Noirs autour de moi, qui je crois étaient parmi ceux qui m'avaient amené à bord, et qui avaient reçu leur salaire, ils m'ont parlé pour m'encourager, mais en vain. Je leur ai demandé si nous ne devions pas être mangés par ces hommes blancs aux regards horribles, aux visages rouges et aux cheveux longs. Ils m'ont dit que non, et l'un des membres de l'équipage m'a apporté une petite portion de spiritueux dans un verre à vin, mais ayant peur de lui, je ne voulais pas la lui retirer des mains. Un des noirs le lui prit donc et me le donna, et j'en descendis un peu dans mon palais, ce qui, au lieu de me ranimer, comme on le croyait, me jeta dans la plus grande consternation de l'étrange sensation qu'il produisait. . .

Je ne dus pas longtemps me laisser aller à mon chagrin, je fus bientôt couché sous les ponts, et là je reçus dans mes narines une telle salutation que je n'avais jamais éprouvée de ma vie : de sorte que, avec la répugnance [sic] de la puanteur, et pleurant ensemble, je suis devenu si malade et bas que je n'étais pas capable de manger, et je n'avais pas le moindre désir de goûter quoi que ce soit. J'ai maintenant souhaité que le dernier ami, la mort, me soulage mais bientôt, à mon grand chagrin, deux des hommes blancs m'ont offert des aliments et, sur mon refus de manger, l'un d'eux m'a tenu fermement par les mains, et m'a étendu à travers , je pense, le guindeau, et m'a attaché les pieds, tandis que l'autre m'a fouetté sévèrement. Je n'avais jamais rien vécu de tel auparavant, et, bien que n'étant pas habitué à l'eau, j'ai naturellement craint cet élément la première fois que je l'ai vu, pourtant, néanmoins, si j'aurais pu franchir les filets, j'aurais sauté par-dessus le côté, mais je ne pouvais pas et d'ailleurs, l'équipage nous surveillait de très près qui n'étaient pas enchaînés aux ponts, de peur que nous ne sautions à l'eau et j'ai vu certains de ces pauvres prisonniers africains coupés le plus sévèrement, pour avoir tenté de le faire, et fouetté toutes les heures pour ne pas manger. C'était souvent mon cas.

Je leur demandai ce qu'il fallait faire de nous. Ils m'ont fait comprendre que nous allions être emmenés dans le pays de ces blancs pour travailler pour eux. J'ai alors été un peu ranimé et j'ai pensé que si ce n'était pas pire que de travailler, ma situation n'était pas si désespérée. Mais je craignais toujours d'être mis à mort, les Blancs avaient l'air et agissaient d'une manière si sauvage. Je n'ai jamais vu parmi mon peuple de tels exemples de cruauté brutale, et cela non seulement envers nous, les Noirs, mais aussi envers certains des Blancs eux-mêmes.

J'ai vu un homme blanc en particulier, quand on nous a permis d'être sur le pont, fouetté si impitoyablement avec une grosse corde près du mât de misaine qu'il en est mort, et ils l'ont jeté par-dessus bord comme ils auraient fait une brute. Cela me faisait d'autant plus craindre ces gens, et je m'attendais à rien de moins qu'à être traité de la même manière. . ..

Un jour, alors que nous avions une mer calme et un vent modéré, deux de mes compatriotes fatigués qui étaient enchaînés ensemble (j'étais près d'eux à l'époque), préférant la mort à une telle vie de misère, ont en quelque sorte traversé les filets et ont sauté dans le mer. Aussitôt, un autre garçon très abattu, qui, à cause de sa maladie, fut à court de fers, suivit leur exemple. Je pense que beaucoup d'autres auraient très vite fait de même s'ils n'avaient pas été empêchés par l'équipage du navire, qui s'est immédiatement alarmé. Ceux d'entre nous qui étaient les plus actifs ont été en un instant déposés sous le pont, et il y avait un tel bruit et une telle confusion parmi les gens du navire que je n'avais jamais entendu auparavant pour l'arrêter et sortir le bateau pour aller après les esclaves . Cependant, deux des misérables se sont noyés, mais ils ont obtenu l'autre et l'ont ensuite flagellé sans merci pour avoir ainsi tenté de préférer la mort à l'esclavage.


Annotation

Du XVIe au XVIIIe siècle, on estime que 20 millions d'Africains ont traversé l'Atlantique vers les Amériques dans le cadre de la traite transatlantique des esclaves. Jusqu'à récemment, les études sur les esclaves traitaient rarement des expériences des enfants, mais on a estimé qu'un quart des esclaves qui ont traversé l'Atlantique étaient des enfants. Olaudah Equiano, kidnappé à 11 ans, est devenu l'un des abolitionnistes anglais les plus en vue du XVIIIe siècle. Son récit est extrêmement précieux non seulement pour la richesse des informations qu'il présente sur les expériences des enfants dans le commerce des esclaves, mais aussi pour ceux qui examinent le mouvement abolitionniste en Angleterre au cours de cette période.

Beaucoup d'Africains qui ont survécu aux confettis et se sont dirigés vers la côte n'avaient jamais vu d'homme blanc, encore moins l'océan ou un navire négrier. For Equiano, a child of 11, this experience was one he could not understand. What is particularly important about this source, however, is Equiano's placement into the hold of the slave ship. As a child, he should have traveled the Middle Passage on deck, unfettered with the slave women and children. Yet, Equiano was put in the hold with the adults, giving him a different experience entirely.

Olaudah Equiano, The Interesting Narrative of the Life of Olaudah Equiano, Written by Himself, 1791.

The first object which saluted my eyes when I arrived on the coast was the sea, a slave ship, which was then riding at anchor, and waiting for its cargo. These filled me with astonishment, which was soon converted into terror, when I was carried on board. I was immediately handled, and tossed up to see if I were sound, by some of the crew and I was now persuaded that I had gotten into a world of bad spirits, and that they were going to kill me. . . indeed, such were the horrors of my views and fears at the moment, that, if ten thousand worlds had been my own, I would have freely parted with them all to have exchanged my condition with that of the meanest slave in my own country. When I looked round the ship too and saw a large furnace of copper boiling, and a multitude of black people of every description chained together, every one of their countenances expressing dejection and sorrow, I no longer doubted of my fate and, quite overpowered with horror and anguish, I fell motionless on the deck and fainted. When I recovered a little, I found some black people about me, who I believe were some of those who had brought me on board, and had been receiving their pay they talked to me in order to cheer me, but all in vain. I asked them if we were not to be eaten by those white men with horrible looks, red faces, and long hair. They told me I was not, and one of the crew brought me a small portion of spirituous liquor in a wine glass but being afraid of him, I would not take it out of his hand. One of the blacks therefore took it from him and gave it to me, and I took a little down my palate, which, instead of reviving me, as they thought it would, threw me into the greatest consternation at the strange feeling it produced. . .

I was not long suffered to indulge my grief I was soon put down under the decks, and there I received such a salutation in my nostrils as I had never experienced in my life: so that, with the loathsomness [sic] of the stench, and crying together, I became so sick and low that I was not able to eat, nor had I the least desire to taste anything. I now wished for the last friend, death, to relieve me but soon, to my grief, two of the white men offered me eatables and, on my refusing to eat, one of them held me fast by the hands, and laid me across, I think, the windlass, and tied my feet, while the other flogged me severely. I had never experienced anything of this kind before, and, although not being used to the water, I naturally feared that element the first time I saw it, yet, nevertheless, could I have got over the nettings, I would have jumped over the side, but I could not and besides, the crew used to watch us very closely who were not chained down to the decks, lest we should leap into the water and I have seen some of these poor African prisoners most severely cut, for attempting to do so, and hourly whipped for not eating. This was often the case with myself.

I inquired of these what was to be done with us. They gave me to understand we were to be carried to these white people's country to work for them. I then was a little revived, and thought if it were no worse than working, my situation was not so desperate. But still I feared that I should be put to death, the white people looked and acted in so savage a manner. I have never seen among my people such instances of brutal cruelty, and this not only shown towards us blacks, but also to some of the whites themselves.

One white man in particular I saw, when we were permitted to be on deck, flogged so unmercifully with a large rope near the foremast that he died in consequence of it, and they tossed him over the side as they would have done a brute. This made me fear these people the more, and I expected nothing less than to be treated in the same manner. . ..

One day, when we had a smooth sea and moderate wind, two of my wearied countrymen who were chained together (I was near them at the time), preferring death to such a life of misery, somehow made through the nettings and jumped into the sea. Immediately another quite dejected fellow, who on account of his illness was suffered to be out of irons, followed their example. I believe many more would very soon have done the same if they had not been prevented by the ship's crew, who were instantly alarmed. Those of us that were the most active were in a moment put down under the deck, and there was such a noise and confusion among the people of the ship as I never heard before to stop her and get the boat out to go after the slaves. However, two of the wretches were drowned, but they got the other and afterwards flogged him unmercifully for thus attempting to prefer death to slavery.

Crédits

Equiano, Olaudah. The Interesting Narrative of the Life of Olaudah Equiano, Written by Himself. Edited by Robert J. Allison. New York: W. Durell, 1791. Reprint, Boston: Bedford Books, 1995, 53-54. Annotated by Colleen A. Vasconcellos.


Slave Ship Captains of the Atlantic Slave Trade

A painting c.1830 by the German artist Johann Moritz Rugendas depicts a scene below deck of a slave ship headed to Brazil Rugendas had been an eyewitness to the scene

Who were the men who commanded the slave ships on the Middle Passage and what exactly did they do?

On the slave ship, the captain was King. He held absolute power over every individual on his ship. His responsibilities were extensive and his friendships few. He could not afford to appear vulnerable to his officers, crew, or the enslaved Africans his ship carried.

How to Become a Slave-Ship Captain

Most slave-ship captains were “bred to the sea”. This meant they were apprenticed out at around 11 years of age to be taught necessary sailing skills and often came from a lineage of sailors. It was their connection to financiers that provided their opportunities, however. Their commands came from a group of investors who needed someone to captain their ships, and they obviously looked for captains they could trust.

The payment for commanding a slaver provided plenty of incentive for experienced captains to try their hand at it. Negotiated contracts outlined not just wages, but also commissions and bonuses. A common form of payment was in the slaves themselves, allowing the captain the “privilege” to select a certain number of slaves for himself — for example, four slaves for him to every 100 slaves that arrived alive at their destination. This gave the captain incentive to transport as many as possible, but also to work hard to keep them alive.

Duties of the Slave Ship Captain

The duties of a slave-ship captain began upon his appointment. He first had to select his officers and find a crew. This was, perhaps, his most important task as the skill and loyalty of the men aboard would be tantamount to its success. Captains obviously preferred to work with men who had proven these requirements on previous voyages.

Supervising the loading of the ship also fell under the captain’s duties. In fact, supervising every aspect of the ship’s functioning, both in port and on the seas, was his primary function. His knowledge of all aspects of ship life is what qualified him as captain. He managed supplies, crew members, bookkeeping, navigation, and more and he documented it all in his log. He was the representative of the merchants who backed him, and once upon the seas became the sole decision-maker for the ship and all aboard.

Aside from the sailing-related duties, he took on the role of negotiator in purchasing enslaved Africans. Most merchants provided explicit instructions on what to look for when making the purchases. For example, most were instructed to purchase more males than females and to ensure that females were not “long-breasted”. They were instructed to avoid “smooth negroes”, those who were not used to hard physical labor.

On a slave ship, a captain also served as warden of a floating prison. He had to maintain the discipline of his crew and follow strict protocols when loading and moving slaves to avoid escape attempts. The majority of slave captains never personally entered the hold where the slaves were housed as this would give them the opportunity to kill him. However, he was still responsible for their care during the voyage and gave the orders for how they would be treated. The real and constant fear of insurrections, led most to be aloof, cruel, and arbitrary in their treatment of both sailors and slaves.

Famous Slave Ship Captains

By far the most well-known slave-ship captain is John Newton, but his fame is derived more from his famous hymn “Amazing Grace” than from his time as a slave-ship captain. Sir John Hawkins and Sir Francis Drake made their first voyages to the New World on slave ships, but are better known for their privateer days. The famous pirate “Black Bart” Roberts started his pirating days after being kidnapped from a slave ship by pirates in 1719.

According to The Slave Ship: A Human History, the average slave-ship captain made 2.2 slaving voyages, but more than 50 captains documented five or more runs. These captains created a network, sharing information on African traders, slaving methods, crew members, and more. Although they were competing with each other, they also shared a common interest in improving their methods and increasing their profits.


Cargo of the living dead: The unspeakable horror of life on a slave ship

Louis Asa-Asa was 13 when his happiness ended. One day, warriors converged on his home far from the sea. They set fire to the huts, killing and capturing villagers.

He escaped into the forest, the only child to survive.

A few days later the warriors found Louis.

They manacled him into a slave train which slowly made its way to the coast.

Scroll down for more.

"I was sold six times over, sometimes for money, sometimes for cloth, sometimes for a gun," he recalled.

"We were taken from place to place and sold at every place we stopped at."

It took Louis six months to reach the "white people" and their "very large ship".

Ukawsaw, about the same age, lived in northern Nigeria, up near Lake Chad.

The grandson of the local king, he was mesmerised by the magical tales told by a visiting merchant.

Vividly, the man described white people who lived in houses on the water which had wings upon them.

His family let Ukawsaw go with the merchant, who told no more tales but dragged the boy to the Gold Coast where Ukawsaw was enslaved.

A Dutch captain sold him in Barbados for 50 dollars.

Olaudah, also Nigerian, was only 11 when slave traders carried him aboard a slave ship.

He was grabbed by members of the crew, "white men with horrible looks, red faces and long hair", who tossed him about to see if his limbs were sound.

He thought they were bad spirits, not human beings.

As he recorded 35 years later, when they put him down on the deck the first thing he saw was a huge copper boiling pot, and nearby a crowd of black people, "chained together, every one of their countenances expressing dejection and sorrow".

Struck by the thought that he had fallen into the hands of cannibals, Olaudah fainted.

These are just three slaves among the 12.4 million Africans who were captured by raiders and kidnappers and transported across the Atlantic in slave ships between the late 15th and the late 19th centuries.

As Marcus Rediker recalls in a new book on the slave trade, 1.8 million slaves died during that journey known as the Middle Passage, their bodies thrown to the sharks.

Most of the ten million who survived the journey were condemned to a plantation system so brutal, many more perished.

Two-thirds of the total were transported between 1700 and 1808, a period which includes the Age of Enlightenment and manuscripts by Jane Austen.

He came from a pastoral background in which villagers worked collectively to build homes and cultivate the fields, raising foodstuffs, mostly yams and fruit, but also tobacco, and cotton which they wove into clothes.

Blacksmiths made weapons other craftsmen made jewellery.

His Igbo people believed that the spirits of the dead would wander aimlessly unless given proper burial.

As in last century's death camps, perhaps only the very young, like him, could survive the journey without lifelong mental damage.

The humiliation of the slave train - men, women and children strapped in a neck yolk as they stumbled towards the coast - was usually followed by imprisonment for as much as eight months until a slave ship arrived and collected a full cargo - whereupon they were marched out, stripped, examined, haggled over and finally given a number by which they would be known throughout the voyage.

When Olaudah came round on the ship after fainting and was offered food, he refused it.

He was tied to the windlass and flogged.

In his despair, Olaudah went to throw himself over the side, even though he couldn't swim.

Then he saw that the slave-ship was equipped with netting on the sides to prevent its valuable commodities from committing suicide.

He was told that he was being carried to white people's country to work for them.

Many of the slaves believed until the end of the voyage that they were being shipped away to be eaten.

Olaudah was taken down into the darkness of the lower deck, where the slaves were manacled and shackled.

He was made to lie wedged in such close quarters that he "had scarcely room to turn himself".

His living space was about three square feet, hardly more than that of a corpse in its coffin.

The air was noxious the constant rubbing of his chains raised sores on his wrists and ankles.

As the ship set sail, the full enormity of what was happening to him struck home, as it must have done to millions of other Africans.

Because of bad weather, the slaves stayed locked below in their chains for days at a time.

The heat was suffocating, the stench unbearable.

Covered in sweat, vomit, and blood, the packed slaves created a miasma which rose through the gratings of the upper deck in a loathsome mist.

The "necessary tubs" full of excrement "almost suffocated us", recalled Olaudah.

The shrieks of terrified slaves, conscious of the troubled spirits of the dead, mingled with the groans of the dying.

It was rare for a slave transport across the Atlantic not to give plenty of sustenance to the sharks swimming nearby.

Olaudah became sick and "hoped to put an end to my miseries".

He envied the dead who were thrown overboard, believing that their spirits lived on, liberated from their shackles.

His own spirits improved with the weather.

The slaves were usually allowed on deck twice a day, in chains.

Olaudah, being a child, went unfettered, and because he was sickly he spent more time on deck, where women slaves washed him and looked after him.

He saw three slaves elude the netting and jump overboard.

A boat was lowered, and to the anger of the captain, two of them succeeded in drowning.

The third was brought back on deck and flogged viciously.

When at last they sighted landfall the crew were overjoyed.

The captives were sullen and silent.

Like Ukawsaw, they had docked in Barbados which, as they would shortly find out, was one of the most brutal slave societies to be found anywhere in the world.

Olaudah was luckier than some.

His forcible separation from his beloved sister had occurred on the quay before he was taken to the slave ship.

But many families were now separated in the Barbados dockyard, and the air was filled with their shrieks and bitter lamentations.

They were lined up in rows, and at the sound of a drum-roll, buyers scrambled to pick out the slaves they wanted to purchase, throwing cords around them which tightened as they were pulled away.

Husbands were separated from wives, brothers from sisters, parents from children.

Olaudah, too young and small for the slave-masters, was transferred to another ship.

"I now totally lost the small remains of comfort I had enjoyed in conversing with my countrymen," he wrote (or dictated) many years later.

"The women who used to wash and take care of me were all gone different ways, and I never saw one of them again."

Nothing more would have been heard of Olaudah, had not the ship's crew, attracted by the boy's bright curiosity, taught him a lot about sailors' work.

He was eventually bought by a ship's captain as a gift for someone in England.

During the 13-week voyage he learned enough English to become a sailor himself and, by the age of 24, had earned enough money to purchase his freedom.

Slave ships could be of almost any size, from great galleons such as the 566-ton Parr, built in 1797, which carried 100 crew and could stow 700 slaves, to the Hesketh, a 10-ton vessel which sailed to Sierra Leone and took 30 slaves on to St Kitts in 1761, thus demonstrating that anybody with a bit of money could become a slave trader.

A typical medium-sized slaver would carry about 140 slaves, 70 male and 70 female, shackled two-by-two at the wrists and ankles.

The beams above the lower deck left only about four-and-a-half feet, so most slaves would spend 16 hours a day without being able to stand.

Many traders lowered the height still further by building out 6ft platforms in the lower deck from the edge of the ship to pack more bodies in.

A grating provided ventilation.

Male slaves were stowed forward and women aft - the women generally not in irons, giving them more freedom of movement.

So packed were the vessels that some captains slept in a hammock over a huddle of little African girls, while the first mate and surgeon slept over the boys.

In the middle of the main deck a "barricado" or barricade, ten feet high and extending two feet over the water either side, separated the men from the women.

If there was a slave revolt on board - and the crews accepted that these desperate men might try to kill them at the cost of their own lives - the barricado served as a defensive wall, allowing the crew to retreat to the women's side.

When the male slaves were on deck, the crew had them covered with blunderbusses and cannons loaded with smallshot.

The slave ship towed a lifeboat behind it in which sick slaves were isolated.

According to Louis Asa-Asa, many sick slaves on his ship got no medical attention.

Even on a comparatively healthy voyage the mortality rate would be five to seven per cent, and each death enraged and terrified the slaves, especially the ones who woke in the morning to find themselves shackled to a corpse.

Seamen took away the dead, along with tubs of excrement and urine.

They also scrubbed the deck and the beams, using sand and other scourers to remove dried filth, vomit and mucus.

Once or twice a fortnight, the crew would fumigate the lower deck with vinegar and tobacco smoke.

During the afternoon, bread and perhaps a pipe of tobacco and a dram of brandy would be offered to the slaves.

Around 4pm the slaves would be fed the afternoon meal: horsebeans and peas with salt meat or fish, before being taken down for the long night.

Dysentery, known as the bloody flux, was the biggest killer, followed by malignant fevers, including malaria, and dehydration, especially in the tropics.

The slave ship crews were almost as liable to disease, and many of them were not treated much better than the slaves themselves.

Although slave trade merchants always insisted that "good order" aboard their ships meant no abuse of the female slaves by the crew, it all depended on the attitude of the captain, who had the power to protect the women if he chose to do so.

Alexander Falconbridge, a doctor who campaigned against the slave trade, wrote that "on board some ships, the common sailors are allowed to have intercourse with such of the black women whose consent they can procure".

The officers on the other hand, "are permitted to indulge their passions among them at pleasure, and sometimes are guilty of such brutal excesses as disgrace human nature".

The crew were always more dispensable than the slaves: officers knocked to the deck any sailor who was disrespectful to them.

The smallest error saw the crewman bound to the rigging and flogged.

Literally adding salt to the wounds, the officers applied a briny solution called pickle to the deep red and purple furrows made by the cat o'nine tails, its knotted tails - sometimes interwoven with wire - serving to maximise the pain.

It was used to make people move on or to obey orders more quickly, even to make the slaves dance and sing, since exercise was good for them.

Mostly, the cat was used to make slaves eat the food they often refused.

If that did not work, a long, thin mechanical contraption called a speculum oris was used to force open their mouths and throats.

Slaves who rebelled were tortured, often by turning thumbscrews or by applying a white-hot cook's fork to their flesh.

Both caused excruciating pain.

However, most captains knew that his mission was to deliver slaves in good condition.

About ten days before the end of the journey and estimated landfall, the fetters were taken off the male slaves so that marks of chafing disappeared.

Their beards and sometimes their hair were shaved, and a silver nitrate caustic applied to hide sores.

Grey hairs were picked out or dyed black.

Finally sailors would rub down the naked Africans with palm oil to make their skin smooth and gleaming.

We know all this because the slave trade, at least in Britain, accumulated logs and diaries as assiduously as any Nazi book-keeper in the early 1940s.

This precision would be of great help when it came to educating the British public on what was being done in their name.

Men like Thomas Clarkson and William Wilberforce spoke with blazing moral conviction, and their single most powerful propaganda weapon was the reproduction of an image of a slave ship.

First published in 1788 and redrawn and republished many times throughout the Western world, it illustrated a coffin-shaped cross-section of a 297-tonner with 294 tiny, meticulously drawn Africans wearing loincloths and chained at the ankles, packed like herrings in a barrel.

Beneath the image were eight paragraphs of explanatory text, together with a picture of a supplicant slave in chains, hands raised and asking, "Am I Not a Man and a Brother?"

Louis and Ukawsaw were brothers.

They were bound together by a common experience of Hell.

• The Slave Ship: A Human History by Marcus Rediker, £30, John Murray Publishing.


Sailors in the Atlantic World

As maritime trade expanded after 1500, hundreds of thousands of men found work as sailors. These new seamen came from across Europe, Africa, and the Americas and brought a mixture of languages, customs, and beliefs to their ships.

Conditions at sea were often dreadful, marked by hard labor, harsh discipline, poor provisions, low wages, violence, and disease. Desertion was common, and sailors from faraway places jumped ship in port cities and towns throughout the Atlantic world.

Engraving by William Hogarth

Courtesy of Smithsonian Institution Libraries

. . . Turn’d away and Sent to Sea, 1747

In this 18 th -century print, a young man is shown the brutality of seafaring by three unsavory sailors. While one rows, another taunts him with the lash, used for discipline on ships. The third points to the body of a pirate hanging from the gallows. His mother weeps, perhaps at the prospect of losing her son to the sea.


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