L'histoire

7 canulars historiques

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1. La plaque de laiton de Drake

Autrefois considérée comme une découverte archéologique majeure, la plaque de Drake était un marqueur en laiton gravé trouvé en 1936 dans le nord de la Californie, où il aurait été laissé en 1579 par l'explorateur Francis Drake et l'équipage du Golden Hind lorsqu'ils ont débarqué sur la côte californienne et revendique le territoire pour l'Angleterre. L'artefact a ensuite été présenté dans les manuels scolaires et exposé dans le monde entier. Cependant, en 1977, des chercheurs effectuant des analyses scientifiques sur la plaque avant le 400e anniversaire de l'atterrissage de Drake ont appris que l'artefact était un faux, produit à l'époque moderne. On ne savait pas qui était derrière le canular jusqu'en 2003, lorsque les historiens ont annoncé que la plaque avait été créée comme une blague par des connaissances d'Herbert Bolton, professeur d'histoire à l'Université de Californie à Berkeley et directeur de la bibliothèque Bancroft de l'école de 1920 à 1940. Avant que les farceurs ne puissent révéler la vérité, Bolton, qui s'intéressait depuis longtemps à Drake, jugea la plaque authentique et l'acheta pour la bibliothèque.

2. Archéoraptor

En 1999, le magazine National Geographic a vanté la découverte d'un fossile de dinosaure à plumes nommé Archaeoraptor liaoningensis, déclarant : « Avec les bras d'un oiseau primitif et la queue d'un dinosaure, cette créature trouvée dans la province du Liaoning, en Chine, est un véritable chaînon manquant dans le chaîne complexe qui relie les dinosaures aux oiseaux. Quelques mois plus tard, cependant, il a été révélé que le célèbre fossile d'archéoraptor était un faux, fabriqué à partir de morceaux de fossiles non apparentés. Une enquête a déterminé que les morceaux avaient été trouvés en 1997 par un fermier chinois chasseur de fossiles creusant dans une fosse. Il a collé les fragments ensemble puis a vendu le fossile à un marchand chinois, qui en 1999 l'a vendu au directeur d'un musée des dinosaures aux États-Unis pour 80 000 $. À partir de là, National Geographic a eu vent du fossile apparemment capital et a publié son histoire. Après l'annonce que l'archéoraptor était une fabrication, les médias l'ont surnommé l'oiseau de Piltdown, une référence à l'homme de Piltdown, un canular impliquant des restes fossiles trouvés en Angleterre en 1912 qui étaient censés être le lien évolutif manquant entre les singes et l'homme primitif.

3. Diadème de Saitapherne

En 1896, le musée du Louvre à Paris a payé 50 000 $ aux antiquaires russes pour un diadème en or salué comme un chef-d'œuvre de la période hellénistique et qui aurait été un cadeau de l'ancienne colonie grecque d'Olbia à un roi scythe, Saitaphernes. Les chercheurs ont rapidement commencé à remettre en question l'authenticité du diadème, qui présentait des scènes de « L'Iliade », mais le musée a nié les accusations selon lesquelles son acquisition était un faux. Finalement, cependant, les responsables du Louvre ont appris que le diadème avait probablement été produit par un orfèvre moderne d'Odessa, en Ukraine, nommé Israel Rouchomovsky. Cherchant des preuves, ils l'amenèrent à Paris en 1903 et lui firent reproduire une partie de la tiare. Rouchomovsky a affirmé qu'il n'avait aucune idée que les marchands d'art qui lui avaient commandé le casque quelques années avant que le musée ne l'achète avaient eu l'intention de commettre une fraude. Plutôt que de ruiner Rouchomovsky, l'attention du scandale a stimulé sa carrière et a suscité une demande pour son travail.

4. Géant de Cardiff

En 1869, des ouvriers creusant un puits dans une ferme de Cardiff, New York, ont découvert ce qui semblait être le corps d'un ancien homme pétrifié de 10 pieds de haut. La découverte a rapidement fait sensation dans le public et certains experts scientifiques ont été dupés en pensant que le soi-disant géant de Cardiff était historiquement important. En fait, le géant a été conçu par George Hull, un fabricant de cigares et athée de Binghamton, New York, qui voyageait pour affaires dans l'Iowa lorsqu'il s'est retrouvé impliqué dans un débat avec un ministre au sujet d'un passage du Livre de la Genèse : " Il y avait des géants sur la terre à cette époque. Hull a décidé de concevoir le géant comme un moyen de se moquer des gens comme le pasteur qui a interprété la Bible littéralement ; il a également pensé qu'il pourrait gagner de l'argent dans le processus. En 1868, il engagea des sculpteurs à Chicago pour produire une figure humaine à partir d'une plaque massive de gypse. Le produit fini a été expédié à la ferme de Cardiff d'un homme que Hull connaissait, William "Stub" Newell, et y a été enterré. L'année suivante, Hull ordonna à Newell d'embaucher des ouvriers pour creuser un puits à l'endroit où le géant avait été enterré. Après la découverte du personnage, les foules ont afflué pour le voir et Newell a facturé l'admission. Certains scientifiques ont supposé qu'il s'agissait d'un homme ancien pétrifié, tandis que d'autres ont émis l'hypothèse qu'il s'agissait d'une statue vieille de plusieurs siècles fabriquée par des prêtres jésuites. Peu de temps après, cependant, le paléontologue estimé Othniel Charles Marsh a déclaré le géant «d'origine très récente et un farceur des plus décidés», et en 1870, le canular a été exposé lorsque les sculpteurs ont fait la vérité.

5. Crâne de Calaveras

En 1866, des mineurs du comté de Calaveras, en Californie, ont déterré un crâne humain enfoui à plus de 100 pieds de profondeur dans une mine, sous des dépôts volcaniques. Le crâne s'est retrouvé avec le professeur de l'Université de Harvard et géologue de l'État de Californie, Josiah Whitney, qui a annoncé qu'il s'agissait d'une preuve de la présence d'humains en Amérique du Nord à l'époque du Pliocène, il y a environ 5 à 2 millions d'années. Cependant, des rumeurs ont rapidement commencé à circuler dans le comté de Calaveras selon lesquelles des hommes locaux avaient planté le crâne comme une blague. Selon certains témoignages, Whitney (maintenant l'homonyme de la plus haute montagne de Californie et des États-Unis continentaux, le mont Whitney) a été spécifiquement ciblé par les habitants, qui lui en voulaient. En 1992, la datation au radiocarbone a indiqué que le crâne de Calaveras avait probablement environ 1 000 ans.

6. Guerriers étrusques

Entre 1915 et 1921, le Metropolitan Museum of Art de New York a acquis trois guerriers étrusques en terre cuite plus grands que nature qui auraient été créés au Ve siècle av. Le musée a exposé les statues, prétendument récupérées sur un site récemment découvert en Italie, en 1933 lorsqu'il a ouvert une galerie d'art étrusque. Bien que l'authenticité des guerriers ait été contestée par certains experts, un certain nombre d'autres considéraient les chiffres comme la vraie affaire. Cependant, en 1960, de nouvelles méthodes de tests scientifiques ont démontré que les guerriers, pour lesquels le Met avait payé une somme considérable, étaient d'origine moderne. L'année suivante, les autorités ont appris qu'un groupe d'hommes italiens avait produit les contrefaçons des décennies plus tôt, en partie sur la base de photographies de minuscules statues de guerriers étrusques exposées dans d'autres musées.

7. Histoire de la baignoire

En 1917, un journal new-yorkais, l'Evening Mail, a publié un article du célèbre journaliste H.L. Mencken intitulé « A Neglected Anniversary », dans lequel il écrivait que les Américains n'avaient pas commémoré le récent 75e anniversaire de l'invention de la baignoire moderne. Il a fourni une variété de faits supposés sur la baignoire, affirmant qu'elle avait été inventée à Cincinnati et que Millard Fillmore a été le premier président à en installer une à la Maison Blanche, en 1851. Mencken a même rapporté que prendre des bains était autrefois interdit dans certaines parties de aux États-Unis parce que les médecins les considéraient comme dangereux pour la santé des gens. En réalité, l'histoire de la baignoire de Mencken était un canular, destiné à mettre en évidence la crédulité du public américain. Cependant, dans les années qui ont suivi, l'article a été réimprimé dans plusieurs journaux et ses faits fabriqués sont apparus dans des ouvrages de référence. Même après que Mencken eut admis par écrit en 1926 la tromperie, un certain nombre de personnes continuèrent à penser que son histoire concoctée de la baignoire était vraie.


Les canulars historiques de l'université George Mason

Les étudiants de l'Université George Mason, dans le cadre du cours du professeur T. Mills Kelly, "Lying about the past", ont créé deux canulars populaires : le "canular d'Edward Owens" et le "canular du tueur en série Reddit". L'un des objectifs du cours est de créer une tromperie générale sur Internet. Comme le professeur Kelly l'a déclaré dans le programme du cours :

Quel est notre objectif ? Buzz, bien sûr ! Viral! Nous voulons que notre canular soit récupéré et répandu sur Internet comme une traînée de poudre !


Séparez la vérité de la fiction avec ces 7 récits de canulars historiques

Trouvé dans le nord de la Californie en 1936, Drake&rsquos Plate était un artefact en laiton gravé qui aurait été un trésor laissé par l'explorateur Francis Drake. Suivis par son équipage du navire Golden Hind, ils auraient abandonné la pièce lorsqu'ils ont débarqué sur la côte californienne, prêts à revendiquer le territoire pour l'Angleterre. La plaque est rapidement devenue une partie de l'histoire, allant jusqu'à être mentionnée dans les manuels scolaires, ainsi qu'exposée dans le monde entier.

Cependant, tout cela a pris fin en 1977 lorsque des chercheurs effectuant des analyses scientifiques sur la plaque ont appris que l'artefact était faux et qu'il avait en fait été produit à une époque plus contemporaine.

Ce n'est qu'en 2003 que les historiens ont révélé que la plaque était née comme une farce. Les collègues d'Herbert Bolton, professeur d'histoire à l'UC Berkeley, savaient qu'il serait fasciné par une pièce aussi intemporelle, car il était depuis longtemps un fan de l'histoire de Drake. Les farceurs ont donc créé ce "chef-d'œuvre" et, avant de pouvoir révéler leur secret, Bolton avait accepté la plaque comme authentique et l'avait acquise pour la bibliothèque où il travaillait également.


6 contrefaçons archéologiques qui auraient pu changer l'histoire

Lorsqu'un musée acquiert une grande collection d'antiquités données, il n'est pas rare que les conservateurs découvrent qu'au moins quelques-unes d'entre elles sont fausses. Alors que la contrefaçon d'artefacts est courante, certaines contrefaçons sont devenues extrêmement célèbres, souvent parce que leur authenticité aurait eu des résultats qui ont changé l'histoire. Des crânes de cristal prétendument de la cité perdue d'Atlantis (ou des extraterrestres) à une pierre runique qui aurait été sculptée par les Vikings et même un canular de "chaînon manquant", voici six artefacts, largement considérés comme des faux, qui auraient pu changer l'histoire.

Don de Constantin

Document falsifié, la Donation de Constantine est copiée et recopiée depuis le VIIIe siècle. L'original est perdu, mais les documents qui survivent aujourd'hui affirment que l'empereur romain Constantin Ier a donné au pape Sylvestre Ier et à tous ses successeurs l'autorité ultime sur les terres contrôlées par l'Empire romain. « Nous remettons au très bienheureux pontife, notre père Sylvestre, pape universel, ainsi que notre palais, comme on l'a dit, ainsi que la ville de Rome et toutes les provinces, districts et villes d'Italie ou de la régions occidentales et les abandonner, par notre don inviolable, au pouvoir et à l'influence de lui-même ou des pontifes, ses successeurs, décrètent », dit le document latin (traduction d'Ernest F. Henderson).

Quand exactement la contrefaçon a été créée est un sujet de débat. Mais, au Moyen Âge, il a été utilisé comme preuve que le pape avait autorité sur les dirigeants de l'Europe, aidant le pape dans les négociations politiques. Au XVe siècle, l'érudit italien Lorenzo Valla a dénoncé le document, publiant un long discours sur les raisons pour lesquelles il s'agit d'un faux.

Valla savait qu'il courait un risque en le faisant. « Comment ils vont faire rage contre moi, et si l'occasion se présente, avec quelle empressement et avec quelle rapidité ils me traîneront vers la punition ! » écrit-il au début de son livre (traduction de Christopher B. Coleman). Cependant, il a trouvé le soutien des dirigeants européens qui étaient fatigués que le pape utilise le document comme raison pour s'immiscer dans leurs affaires.

Le tableau, dessiné dans les années 1520 par un artiste travaillant dans l'atelier de Raphaël (pas nécessairement Raphaël lui-même), est basé sur le faux et représente Constantin donnant toutes ses terres au pape Sylvestre. L'événement n'a jamais eu lieu. Le tableau est situé dans la Cité du Vatican. (Photo publiée avec l'aimable autorisation de Wikimédia.)

Homme de Piltdown

En 1912, Arthur Smith Woodward, paléontologue au Natural History Museum de Londres, et Charles Dawson, un antiquaire amateur, rapportèrent la découverte d'une nouvelle espèce d'humain primitif à Piltdown en Angleterre. Ils croyaient que le premier humain, qui a été nommé Eoanthropus dawsoni, pourrait remonter à 1 million d'années.

À l'époque, il n'était pas certain que les premiers humains vivaient en Grande-Bretagne il y a 1 million d'années et cette découverte en aurait fourni la preuve.

Les résultats ont suscité le scepticisme et, avec le temps, Eoanthropus dawsoni s'est révélé n'être rien de plus qu'un mélange d'os d'orang-outan et d'humains modernes. La découverte a fait l'objet d'une grande publicité. La question de savoir qui l'a fait et pourquoi est encore incertaine. Une nouvelle enquête menée par Chris Stringer du Natural History Museum et ses collègues est actuellement en cours pour tenter de trouver des réponses.

Ironiquement, les archéologues modernes ont trouvé des preuves des premiers humains en Grande-Bretagne. La date à laquelle les premiers humains ont marché sur les îles britanniques est encore incertaine, mais cela pourrait bien avoir été il y a plus d'un million d'années.

Cette peinture représente un groupe de scientifiques scrutant les ossements. (Photo avec l'aimable autorisation de Wikimédia.)

Pierre runique de Kensington

En 1898, un fermier du nom d'Olof Ohman a découvert une pierre gravée de runes près de la ville de Kensington dans le Minnesota. Au cours du siècle dernier, un certain nombre d'érudits et d'amateurs ont analysé la pierre, certains pensant que la pierre runique de Kensington (montrée ici) a été sculptée par une bande de Vikings du XIVe siècle lors d'un voyage dans le Minnesota. [Fierce Fighters: 7 Secrets of Viking Seamen]

Bien que les Vikings aient établi des colonies au Groenland et une colonie de courte durée au XIe siècle à L'Anse Aux Meadows à Terre-Neuve, cette pierre serait la seule preuve que les Vikings aient jamais voyagé au Minnesota.

Aujourd'hui, la plupart des érudits pensent que la pierre a été créée au 19ème siècle, notant que les runes sur la pierre ne correspondent pas aux runes du 14ème siècle ou d'autres périodes médiévales. En fait, ils semblent ressembler à un type de code runique utilisé par les voyageurs dans la Suède du XIXe siècle, a écrit Henrik Williams, professeur à l'Université d'Uppsala, dans un article publié en 2012 dans le Swedish-American Historical Quarterly. Williams avertit qu'il faut prendre soin de déterminer qui l'a écrit et quelles étaient leurs motivations. L'intention des auteurs de la pierre n'était peut-être pas de tromper les gens en leur faisant croire que les Vikings ont atteint le Minnesota, a écrit Williams. (Photo avec l'aimable autorisation de Wikimédia.)

Crânes de cristal

Les crânes de cristal, prétendument originaires d'Amérique centrale, ont commencé à apparaître sur le marché des antiquités au XIXe siècle. Des allégations ont été faites selon lesquelles ces crânes ont été fabriqués par les civilisations olmèque, maya, toltèque et aztèque. Les théoriciens marginaux ont soutenu que les crânes ont été fabriqués par des personnes de la cité perdue d'Atlantis ou par des extraterrestres qui ont atterri sur Terre dans les temps anciens.

Aucun de ces crânes de cristal n'a été trouvé lors de fouilles archéologiques, et des recherches récentes indiquent qu'ils ont été créés par des faussaires aux XIXe et XXe siècles. Certains des faussaires voulaient probablement juste gagner de l'argent, tandis que d'autres étaient peut-être intéressés par la promotion de diverses théories marginales, spéculent les experts. Le film de 2008 "Indiana Jones et le royaume du crâne de cristal" s'est concentré sur l'idée que ces crânes ont été fabriqués par des extraterrestres.

Cette photo montre un crâne de cristal conservé au British Museum. Elle n'est pas ancienne mais aurait été réalisée au 19ème ou 20ème siècle. Il a été fabriqué par des humains, pas par un extraterrestre. (Photo de Rafał Chałgasiewicz, CC Attribution 3.0 Unported.)

Codex de plomb des premiers chrétiens

En mars 2011, un groupe d'individus (dont certains érudits) a annoncé avoir trouvé plusieurs codex de plomb qui pourraient dater du premier siècle de notre ère, ce qui en fait les plus anciens textes chrétiens connus. (Le communiqué de presse complet peut être consulté ici.)

L'affirmation a fait la une des médias du monde entier, mais en quelques semaines, les chercheurs ont déterminé que les codex étaient des contrefaçons. "J'ai remarqué qu'il y avait beaucoup de formes araméennes anciennes qui avaient au moins 2 500 ans. Mais elles étaient mélangées à d'autres formes plus jeunes, alors j'ai regardé cela de plus près et j'ai sorti toutes les formes distinctes que j'ai pu trouver ", a déclaré le traducteur araméen Steve Caruso à Live Science. Caruso (montré ici) a constaté que les codex contiennent de nombreuses incohérences et anachronismes, ainsi que des signes qu'il a été copié à la hâte. Les scientifiques ne savent pas qui a créé les codex, ni leurs motivations pour le faire. (Image reproduite avec l'aimable autorisation de Steve Caruso.)

Evangile de la femme de Jésus

La découverte de l'Évangile de la femme de Jésus a été annoncée pour la première fois par Karen King, professeur à l'Université Harvard, en septembre 2012.

Écrit en copte (une langue égyptienne), le fragment contient la ligne traduite « Jésus leur dit : « Ma femme… » » et fait également référence à une « Marie », peut-être Marie-Madeleine. S'il est authentique, le papyrus suggère que certaines personnes dans les temps anciens croyaient que Jésus et Marie-Madeleine étaient mariés.

De nombreux chercheurs pensent maintenant qu'il s'agit d'un faux.

Le propriétaire a insisté pour rester anonyme et prétend avoir acheté le papyrus d'un homme nommé Hans-Ulrich Laukamp en 1999 qui, à son tour, l'a obtenu de Potsdam, en Allemagne de l'Est, en 1963. Une enquête de Live Science a révélé que Laukamp était un copropriétaire de la défunte ACMB-American Corporation for Milling and Boreworks à Venise, en Floride. Laukamp est décédé à Berlin en 2002 et n'a ni enfants ni parents vivants. L'homme chargé de représenter sa succession, René Ernest, dit que Laukamp n'avait aucun intérêt pour les antiquités, n'a jamais collectionné d'artefacts et ne possédait pas ce papyrus. De plus, Laukamp vivait à Berlin-Ouest en 1963 et n'aurait pas pu traverser le mur de Berlin pour entrer à Potsdam.

Des tests montrent que le papyrus lui-même date d'environ 1 200 ans et que l'encre aurait pu être fabriquée dans l'Antiquité. Les chercheurs qui étudient l'origine et la langue du papyrus ont noté un certain nombre de caractéristiques inhabituelles, qui ont conduit la plupart d'entre eux à conclure qu'il s'agissait d'un faux. Cependant, King et quelques autres chercheurs pensent toujours que le papyrus pourrait être authentique, et de nouveaux tests scientifiques sont en cours de préparation pour publication. (Photo gracieuseté de la Harvard Divinity School.)


Séparez la vérité de la fiction avec ces 7 récits de canulars historiques

En 1869, les ouvriers étaient occupés à construire un puits dans une ferme à Cardiff, New York. Pendant qu'ils creusaient, ils ont découvert ce qui semblait être le corps ancien d'un homme pétrifié de 10 pieds de haut.

Naturellement, la découverte a suscité une réaction massive du public, et les experts scientifiques ont pris le train en marche, affirmant que le &ldquoCardiff Giant&rdquo était historiquement important. Cependant, le géant n'était en fait que le travail malicieux de George Hull, fabricant de cigares et fier athée. Alors que Hull voyageait à travers l'Iowa pour affaires, il s'est impliqué dans un débat houleux avec un pasteur au sujet d'un passage du livre de la Genèse qui disait : &ldquoIl y avait des géants sur la terre à cette époque.»

Désireux de faire remarquer les personnes qui interprètent la Bible trop sérieusement, Hull a engagé des sculpteurs à Chicago pour créer une réplique humaine à l'aide de gypse. Une fois le produit terminé, il l'a expédié à son ami, William &ldquoStub&rdquo Newell, et l'a enterré dans sa ferme. En moins d'un an, Newell suivra les conseils de Hull pour creuser un puits sur ses terres et retrouver le corps.

Une fois que le &ldquogiant&rdquo a été ressuscité, la ferme de Newell&rsquos a fait sensation et il a commencé à facturer l'admission pour la voir. La découverte fut de courte durée, cependant, quand Othniel Charles Marsh, un paléontologue, déclara que le géant était un canular. En 1870, les sculpteurs ont également avoué la farce, mettant fin à la conspiration du géant de Cardiff.


10 des plus gros mensonges de l'histoire

Selon le mythe, un jeune George Washington a avoué avoir coupé un cerisier en proclamant : "Je ne peux pas mentir". L'histoire témoigne du respect que les Américains ont pour leur premier président chéri et de l'honnêteté en général. Malheureusement, dans les annales de l'histoire, il semble qu'il y ait 10 scélérats malhonnêtes pour chaque héros honorable comme Washington.

Soi-disant, la vérité peut vous libérer. Mais pour beaucoup, la tromperie détient la clé de l'argent, de la gloire, de la vengeance ou du pouvoir, et celles-ci s'avèrent bien trop tentantes. Dans l'histoire, cela a souvent abouti à des canulars élaborés, des parjures et des contrefaçons qui ont eu d'énormes effets d'entraînement.

Dans les pages suivantes, nous passerons en revue certains des mensonges les plus colossaux et les plus significatifs de l'histoire. Bien qu'une telle liste ne puisse pas être exhaustive, nous avons cherché à inclure une variété de mensonges qui ont influencé la politique, la science et même l'art. À la suite de cela, des vies ont été perdues, des économies ont été détruites, des recherches légitimes ont été entravées et - surtout - la foi en notre prochain a été brisée.

Sans plus tarder, plongeons dans l'un des mensonges les plus anciens et les plus réussis jamais enregistrés.

Si tout est juste dans l'amour et la guerre, cela pourrait être le plus pardonnable des gros mensonges. Lorsque le Troyen Paris s'enfuit avec Hélène, épouse du roi spartiate, la guerre éclate. Cela faisait rage pendant 10 longues années quand les Troyens croyaient avoir enfin vaincu les Grecs. Ils ne le savaient pas, les Grecs avaient un autre tour dans leur sac.

Dans un coup de génie, les Grecs construisirent un énorme cheval de bois au ventre creux dans lequel les hommes pouvaient se cacher. Après que les Grecs eurent convaincu leurs ennemis que cette structure était une offre de paix, les Troyens l'acceptèrent avec joie et amenèrent le cheval dans leur ville fortifiée. Cette nuit-là, alors que les chevaux de Troie dormaient, les Grecs cachés à l'intérieur se sont faufilés par la trappe. Ensuite, ils ont procédé au massacre et à la défaite décisive des Troyens.

C'était sans aucun doute l'un des tours les plus importants et les plus réussis connus de l'histoire - c'est-à-dire, si c'est vrai. Homère fait allusion à l'événement dans "L'Iliade", et Virgile extrapole l'histoire dans "L'Énéide". Une théorie derrière le cheval de Troie vient de l'historien Michael Wood, qui propose qu'il s'agissait simplement d'un bélier en forme de cheval qui s'est infiltré dans la ville [source : Haughton].

En tout cas, l'histoire a gagné une place permanente dans l'imaginaire occidental comme un avertissement pour se méfier des ennemis porteurs de cadeaux.

9. Les contrefaçons Vermeer de Han van Meegeren

Ce mensonge résultait d'un cas classique de vouloir plaire aux critiques. Han van Meegeren était un artiste qui se sentait sous-estimé et pensait pouvoir amener les experts en art à admettre son génie.

Au début du 20e siècle, les érudits se disputaient pour savoir si le grand Vermeer avait peint une série d'œuvres représentant des scènes bibliques. Van Meegeren a sauté sur cette opportunité et s'est mis au travail pour forger soigneusement l'une de ces œuvres contestées, "Les disciples d'Emmaüs". Il a volontairement joué sur le biais de confirmation des critiques qui voulaient croire que Vermeer avait peint ces scènes. Cela a fonctionné : les experts ont salué la peinture comme authentique, et van Meegeren s'est fait passer pour un bandit produisant et vendant plus de faux Vermeers. La cupidité a apparemment surmonté son désir de louanges, car il a décidé de ne pas se dévoiler.

Cependant, van Meegeren, qui travaillait dans les années 30 et 40, a fait une erreur majeure. Il a vendu un tableau à un membre éminent du parti nazi en Allemagne. Après la guerre, les Alliés le considéraient comme un conspirateur pour avoir vendu un "trésor national" à l'ennemi [source : Wilson]. Dans un curieux changement d'événements, van Meegeren a dû peindre pour sa liberté. Afin d'aider à prouver que le tableau n'était pas un trésor national, il en a forgé un autre en présence des autorités.

Il s'est évadé avec une peine légère d'un an de prison, mais van Meegeren est décédé d'une crise cardiaque deux mois après son procès.

8. Le schéma de Ponzi de Bernie Madoff

Lorsque Bernie Madoff a admis que sa société d'investissement n'était « qu'un gros mensonge », c'était un euphémisme [source : Esposito]. En 2008, il a avoué avoir escroqué environ 50 milliards de dollars auprès d'investisseurs qui lui ont confié leurs économies. Madoff a utilisé la formule d'un stratagème de Ponzi pour maintenir la fraude pendant plus d'une décennie.

Ce mensonge classique porte le nom du célèbre Charles Ponzi, qui a utilisé le stratagème au début du 20e siècle. Cela fonctionne comme ceci : un intrigant promet aux investisseurs d'excellents rendements, mais au lieu d'investir l'argent, il en garde pour lui-même et utilise les fonds des nouveaux investissements pour rembourser les investisseurs précédents.

Madoff n'a peut-être pas inventé ce mensonge, mais il l'a poussé plus loin. D'une part, il a fait un montant record d'argent du régime. Mais il était également capable de le faire durer beaucoup plus longtemps que la plupart des intrigants de Ponzi. Habituellement, l'escroquerie s'effondre rapidement car elle oblige l'intrus à trouver constamment de plus en plus d'investisseurs. C'était aussi un mensonge particulièrement choquant parce que Madoff, en tant qu'ancien président du NASDAQ, avait été un expert accompli et respecté dans le domaine financier. Comparez cela à Chares Ponzi, qui était un petit ex-détenu au moment où il a lancé son stratagème.

7. Anna Anderson, Alias ​​Anastasia

Avec les assauts de la Révolution russe, l'existence d'une famille royale était intolérable pour les bolcheviks. En 1918, ils ont massacré la famille royale des Romanov - le tsar Nicolas II, sa femme, son fils et ses quatre filles - pour s'assurer qu'aucun héritier légitime ne puisse plus tard refaire surface et rallier le public à son soutien.

Bientôt, des rumeurs ont circulé selon lesquelles certains membres de la famille royale s'étaient échappés et avaient survécu. Comme on pouvait s'y attendre, les demandeurs sont sortis du bois. "Anna Anderson" était la plus célèbre. En 1920, Anderson a été admise à l'hôpital après une tentative de suicide et a avoué qu'elle était la princesse Anastasia, la plus jeune fille de la famille royale. Elle se démarquait des autres demandeurs parce qu'elle avait une certaine ressemblance et une connaissance surprenante de la famille russe et de la vie à la cour.

Bien que quelques parents et connaissances qui avaient connu Anastasia croyaient Anderson, la plupart ne l'avaient pas fait. En 1927, une ancienne colocataire présumée d'Anderson a affirmé que son nom était Franziska Schanzkowska, pas Anna et certainement pas Anastasia [source : Aron]. Cela n'a pas empêché Anderson de se livrer à la célébrité et d'essayer de tirer profit d'un héritage royal. Elle a finalement perdu son procès dans les procédures judiciaires qui ont duré des décennies, mais elle est restée fidèle à son histoire jusqu'à sa mort en 1984. Des années plus tard, lors de la découverte de ce qui s'est avéré être les restes de la famille royale, des tests ADN l'ont confirmé à être un faux. En 2009, les experts ont finalement pu confirmer que tous les restes avaient été retrouvés et qu'aucun membre de la famille n'avait échappé à l'exécution en 1918 [source : CNN].

6. Titus Oates et le complot visant à tuer Charles II

Au moment où il a fabriqué son complot notoire, Titus Oates avait déjà une histoire de tromperie et de fourberie générale. Il avait été expulsé de certaines des meilleures écoles d'Angleterre ainsi que de la marine. Oates a même été reconnu coupable de parjure et a échappé à l'emprisonnement. Mais son plus gros mensonge était toujours devant lui.

Élevé protestant par un prédicateur anabaptiste, Oates est entré à Cambridge en tant que jeune homme pour étudier pour les ordres anglicans. Après qu'une mauvaise conduite l'a démis de ses fonctions anglicanes, il a commencé à fréquenter les cercles catholiques et a feint la conversion [source : Butler]. Avec les encouragements de son compatriote anti-catholique Israel Tonge, Oates s'est infiltré en territoire ennemi en entrant dans un séminaire catholique. En fait, il est entré dans deux séminaires - qui l'ont tous deux expulsé. Mais cela importait peu. À ce moment-là, il avait rassemblé suffisamment d'informations privilégiées et de noms pour faire d'énormes ravages.

En 1678, Oates concocta et prétendit découvrir un complot dans lequel les jésuites prévoyaient d'assassiner le roi Charles II. L'idée était qu'ils voulaient remplacer Charles par son frère catholique, James. Il s'en est suivi une panique de trois ans qui a alimenté le sentiment anti-catholique et a entraîné l'exécution d'environ 35 personnes [source : Encyclopaedia Britannica].

Après la mort de Charles en 1685, James devint roi et fit juger Oates pour parjure. Oates a été reconnu coupable, mis au pilori et emprisonné. Cependant, il n'a passé que quelques années en prison, alors que la Glorieuse Révolution balayait l'Angleterre en 1688. Sans James au pouvoir, Oates s'en est tiré avec un pardon et une pension.

Après que Charles Darwin ait publié son révolutionnaire " Sur l'origine des espèces " en 1859, les scientifiques se sont précipités pour trouver des preuves fossiles d'ancêtres humains éteints. Ils ont cherché ces soi-disant « liens manquants » pour combler les lacunes de la chronologie de l'évolution humaine. Lorsque l'archéologue Charles Dawson a déterré ce qu'il pensait être un chaînon manquant en 1910, ce qu'il a vraiment découvert était l'un des plus grands canulars de l'histoire.

La découverte était l'homme de Piltdown, des morceaux de crâne et de mâchoire avec des molaires situés dans la carrière de Piltdown dans le Sussex, en Angleterre. Dawson a apporté sa découverte à l'éminent paléontologue Arthur Smith Woodward, qui a vanté son authenticité jusqu'à son dernier jour.

Bien que la découverte ait acquis une renommée mondiale, le mensonge derrière l'homme de Piltdown s'est lentement et régulièrement démêlé. Au cours des décennies qui ont suivi, d'autres découvertes majeures ont suggéré que l'homme de Piltdown ne correspondait pas à l'histoire de l'évolution humaine. Dans les années 1950, des tests ont révélé que le crâne n'avait que 600 ans et que la mâchoire provenait d'un orang-outan. Une personne bien informée a apparemment manipulé ces pièces, notamment en limant et en tachant les dents.

Le monde scientifique avait été dupé. Alors qui était derrière la fraude ? De nombreux suspects ont fait surface, dont Dawson lui-même. Aujourd'hui, la plupart des signes indiquent Martin A. C. Hinton, un bénévole du musée au moment de la découverte. Une malle portant ses initiales contenait des ossements qui étaient tachés exactement de la même manière que les fossiles de Piltdown. Peut-être voulait-il embarrasser son patron, Arthur Smith Woodward, qui refusait de lui verser un salaire hebdomadaire.

Comme le complot inventé par Titus Oates, ce scandale s'est construit sur un mensonge qui a dramatiquement affecté la politique nationale et a été perpétué pendant des années par la haine. Alfred Dreyfus était un officier juif de l'armée française à la fin du XIXe siècle lorsqu'il a été accusé d'un crime de trahison : la vente de secrets militaires à l'Allemagne.

Après son procès très médiatisé, les autorités l'ont condamné à la réclusion à perpétuité sur l'île du Diable, et des groupes antisémites l'ont utilisé comme un exemple de Juifs antipatriotiques. Cependant, des soupçons ont surgi que les lettres incriminées étaient en fait falsifiées et qu'un major Esterhazy était le vrai coupable. Lorsque les autorités françaises ont réprimé ces accusations, le romancier Emile Zola est intervenu pour accuser l'armée d'une vaste opération de camouflage.

Le scandale a explosé en une bagarre entre les soi-disant dreyfusards, qui voulaient voir l'affaire rouverte, et les anti-drefusards, qui ne l'ont pas fait. De part et d'autre, le débat est devenu moins sur l'innocence de Dreyfus que sur le principe. Au cours de la controverse dramatique de 12 ans, de nombreuses émeutes antisémites violentes ont éclaté et les allégeances politiques ont changé alors que les Dreyfusards appelaient à des réformes.

Après que le major Hubert Joseph Henry a admis avoir falsifié des documents clés et s'être suicidé, un cabinet nouvellement élu a finalement rouvert l'affaire. Le tribunal a de nouveau déclaré Dreyfus coupable, mais il a rapidement été gracié par le président. A few years later, a civilian court of appeals found Dreyfus innocent, and he went on to have a distinguished army career and fought with honor in World War I. Meanwhile, the scandal had changed the face of politics in France.

In January 1998, citizen journalist Matt Drudge reported a sensational story tha­t turned out to be true. The president of the United States, Bill Clinton, had an affair with a White House intern, Monica Lewinsky. As suspicions mounted, Clinton publicly denied the allegations. As if this lie weren't big enough, it turned out that Clinton had lied under oath about the affair as well -- which was perjury and grounds for impeachment.

Here's how the truth came out. Paula Jones was an Arkansas state employee when then-governor Clinton allegedly propositioned her. She later sued him for sexual harassment. In an effort to prove that Clinton had a pattern of such behavior, lawyers set out to expose his sexual affairs. They found Linda Tripp, a former White House secretary and confidant of Lewinsky. Tripp recorded telephone conversations in which Lewinsky talked of her affair with Clinton. Lawyers then probed Clinton with specific questions and cornered him into denying the affair under oath.

During the highly publicized scandal, prosecutor Kenneth Starr subpoenaed Clinton, who finally admitted to the relationship. Based on Starr's report, the House of Representatives voted to impeach Clinton for not only perjury but obstruction of justice. Despite the scandal, Clinton maintained relatively high approval ratings from the American public, and the Senate acquitted him of the charges. However, in the eyes of many Americans, his legacy remained tarnished.

Two decades before the Clinton scandal, another U.S. president was caught in a web of lies, and the controversy had devastating effects on the country as a whole.

In the summer before President Richard Nixon's successful re-election to a second term, five men were caught breaking into the Democratic National Committee headquarters, housed in the Watergate Hotel. As details emerged over the next year, it became clear that officials close to Nixon gave the orders to the burglars, perhaps to plant wiretaps on the phones there. The question soon became about whether Nixon knew of, covered up or even ordered the break-in.

In response to mounting suspicions, Nixon denied allegations that he knew anything. In front of 400 Associated Press editors, famously proclaimed, "I am not a crook." He was talking about whether he had ever profited from public service, but that one quote came to represent his entire political career.

It was a lie that came back to haunt him. When it was revealed that private White House conversations about the matter were recorded, the investigative committee subpoenaed the tapes. Nixon's refusal on the basis of "executive privilege" brought the matter to the U.S. Supreme Court, which ruled that he had to relinquish the tapes.

The tapes were exactly the smoking gun needed to implicate Nixon in the cover-up of the scandal. They revealed that he obviously knew more about the matter than he claimed. Upon the initiation of impeachment proceedings, Nixon gave up and resigned from office. The scandal left a lasting scar on the American political scene and helped usher Washington outsider Jimmy Carter into the presidency a few years later.

1. The Big Lie: Nazi Propaganda

By the time Nazism arose in Germany in the 1930s, anti-Semitism was nothing new -- not by a long shot. The J­ewish people had suffered a long history of prejudice and persecution. And although Nazis perpetuated centuries-old lies, this time those lies would have their most devastating effects. Like never before, anti-Semitism was manifested in a sweeping national policy known as "the Final Solution," which sought to eliminate Jews from the face of the Earth.

To accomplish this, Adolf Hitler and his minister of propaganda, Joseph Goebbels, launched a massive campaign to convince the German people that the Jews were their enemies. Having taken over the press, they spread lies blaming Jews for all of Germany's problems, including the loss of World War I. One outrageous lie dating back to the Middle Ages claimed that Jews engaged in the ritual killings of Christian children and used their blood in the unleavened bread eaten at Passover [source: Landau].

Using Jews as the scapegoat, Hitler and his cronies orchestrated what they called "the big lie." This theory states that no matter how big the lie is (or more precisely, because it's so big), people will believe it if you repeat it enough. Everyone tells small lies, Hitler reasoned, but few have the guts to tell colossal lies [source: Hoffer]. Because a big lie is so unlikely, people will come to accept it.

This theory helps us understand so many of the lies throughout history. Although we've barely scratched the surface of all those lies that deserve (dis)honorable mentions, you can satiate your historical curiosity by browsing the lists on the next page.


5 Calaveras Skull

Remember that time you needed to make a fast profit and, for reasons that made perfect sense at the time (say, you were staring too hard at the pile of ribs you ordered while getting wasted on tequila), your chosen method of monetary advancement was to create a straight-up archaeological forgery? Don't be ashamed, man -- we've all been there. The point is that whatever hoaxing method you chose, chances are skulls weren't even on the list. They're not exactly easy to fake -- in the time it takes to gain the necessary skill set to manufacture a convincing one, you can sew herring tails on dozens of monkey carcasses and P.T. Barnum your way into drunken glory, or at least a number of interesting watch lists.

Still, there are plenty of people who are fully prepared to give forgin' face bones a go, judging by how often they pop up in the annals of accurate-ish archaeology. Some of these fakes, like crystal skulls and the Piltdown Man, have been decent enough to fool people for a while.


6 John Keeley's Mysterious Machine

In 1872, one John Keeley claimed to have built a machine in Philadelphia that could generate incredible amounts of energy from a comparably infinitesimal amount of water. With only one gallon of water as fuel, Keeley boasted that he could propel a steamship from New York to Liverpool. With this exciting claim, he managed to attract enough investors to set up his own electric company and work on his miraculous device.

It's pretty obvious from the fact that we're still driving gas-guzzling SUVs that Keeley's motor didn't really work. What's amazing is that nobody found out it didn't work until he'd been profiting from it for 24 years.

Why No One Should Have Bought It:

Keeley somehow managed to hide his fraud by keeping everyone confused about what exactly his machine did and how it worked, throwing around terms like "sympathetic equilibrium," "etheric disintegration" and "quadruple negative harmonics." All the while, he was conducting demonstrations of his device, pouring water into it and showing how it could bend iron bars like Superman.

Of course, he never managed to turn his machine into a marketable product, much to the frustration of his investors, and Keeley ultimately died before he could bring his life's work to fruition. Naturally, this was a golden opportunity for scientists to study Keeley's machine and find out how it actually worked.

La réponse? It was powered by a generator that Keeley was hiding in his basement, attached to the machine by a system of belts and pulleys that he was hiding behind a false wall. You have to give him credit for gambling on nobody guessing the most obvious explanation for two decades.

Whew, it's a good thing the world has learned its lesson about this sort of thing! And there's no way this next entry is going to prove that statement laughably wrong!

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4 Vrain Lucas


For another take on forgery, let us examine the case of Vrain Lucas, perhaps the most ambitious forger in history. In 1851 Vrain met Michel Chasles, a French mathematician, Chasles was intrigued when shown letters Vrain claimed he had found. He claimed they were written by such noteworthy names as Joan of Arc and Charlemagne. When Chasles offered to buy the documents, the real forgery began. Vrain wrote letters from Julius Caesar, Aristotle, Shakespeare, Mary Magdalene, Alexander the Great and more. The letters shared one thing that kept Chasles buying, they all spoke highly of France. Perhaps being the patriot that he was kept him from realizing some obvious errors, first all the letters were written in French and all were on the same watermarked paper, even ones supposedly written before paper was invented. Thousands of letters and eighteen years later Chasles finally caught on and Vrain was sentenced to 2 years in jail. His greatest forgery would go undelivered, a letter from Jesus, written in French, of course. [7]


Four horrifying medical procedures we’re glad history forgot

In 1969, Vincent Gigante began walking the streets of New York in a bathrobe, urinating on himself and babbling incoherently, behavior that earned him the nickname “The Oddfather.” Turns out, it was just an act to avoid conviction for murder and other crimes attributed to his mafia crime family.

It worked for quite a while. While some suspected Gigante of faking it, others speculated that the former boxer had taken too many hits to the head. Psychiatrists diagnosed him with a number of mental illnesses, including bipolar disorder and schizophrenia. As a result, he avoided a bribery charge in 1973. In 1990, when he was indicted for racketeering, his acting job held off the trial for seven years while the court attempted to determine his mental state.

Even after his 1997 conviction and imprisonment, Gigante continued his fakery. By mumbling to himself and stomping on imaginary cockroaches in his cell, among other antics, he managed to avoid confessing to crimes or testifying against others. Gigante finally admitted to the pretense in 2003, after prosecutors presented a taped conversation in which he talked about his phony insanity bit.

William Hogarth/Wikimedia Commons


1 Naked Came The Stranger

There is no doubt that the American literary scene was crap in the 1960s. Numerous novels were being published that were all about sex, drugs, and more sex. It seemed as though no one was capable of thinking outside of their genital area.

Journalist Mike McGrady saw the problems rather clearly and decided to hoax the publishing industry. He contacted 25 other writers in 1966, all men, and asked them to take part in writing a smutty novel. They were to each write a chapter in the book and were warned that, &ldquoGood writing will be blue penciled into oblivion and there will be an unremitting emphasis on sex.&rdquo

Each writer had no clue what the other writer was doing, but eventually all the chapters were turned in, and McGrady cobbled the book together. He got his sister-in-law to pose as the book&rsquos author, and the manuscript was submitted to publishers under the name of Penelope Ashe.

Amazingly enough, the book, Naked Came The Stranger, got a $135,000 US book contract and has since become a cult classic as one of the biggest hoaxes ever pulled off on the publishing industry. [dix]

Elizabeth, a former Pennsylvania native, recently moved to the beautiful state of Massachusetts where she is currently involved in researching early American history. She writes and travels in her spare time.


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